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22.04.2013 - lun. : 08'35 - Mise à jour 22.04.2013 - lun. : 08'35

La firme Orbital Sciences réussit le tir d'essai de son lanceur Antares

USA

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               Washington - Orbital Sciences Corp, une des deux sociétés américaines avec SpaceX retenues par la Nasa pour acheminer du fret à la Station spatiale internationale (ISS), a parfaitement réussi dimanche le premier lancement de sa fusée Antares, ouvrant la voie à un prochain vol de démonstration vers l'avant-poste orbital.


               Le lanceur à deux étages de 40 mètres de hauteur s'est arraché de son pas de tir comme prévu à 21H00 GMT (17H00 locales) depuis le tout nouveau centre spatial de Wallops, situé sur une île près de la côte de Virginie (sud-est) à 270 kilomètres de Washington.


               Antares ne transportait pas la capsule Cygnus d'Orbital mais un simulateur bourré d'équipements électroniques, d'une charge équivalente de 3,8 tonnes, qui a été mis sur orbite à 256 kilomètres d'altitude dix minutes après le décollage, déclenchant des applaudissements dans la salle de contrôle une fois la confirmation de la séparation d'avec le deuxième étage d'Antares.


               "Avec la réussite de ce vol d'essai, nous allons maintenant nous préparer à effectuer une mission complète de démonstration de notre système de livraison de fret à l'ISS --avec la capsule Cygnus-- dans seulement deux mois", a déclaré David Thompson, PDG d'Orbital Sciences dans un communiqué.


               "Félicitations à l'équipe de Orbital Sciences et de la NASA pour ce lancement parfait de la fusée Antares", a déclaré l'administrateur de la Nasa, Charles Bolden. "Outre le fait que ce vol d'essai réussi soit une preuve de plus que notre programme stratégique d'exploration spatiale avance il a aussi inauguré le tout nouveau centre spatial capable d'effectuer des lancements vers l'ISS, offrant plus de potentiel pour les utilisateurs commerciaux et gouvernementaux", a-t-il ajouté.


               La Nasa parie sur des partenariats avec le secteur privé pour réduire le coût d'accès à l'orbite basse dont notamment à l'ISS. Aux termes d'un contrat de 1,9 milliard de dollars conclu avec la Nasa, Orbital Science livrera au moins vingt tonnes de fret à l'ISS au cours de huit vols étalés jusqu'au début 2016. Cygnus a une capacité d'au-moins deux tonnes.


               Mais contrairement à la capsule Dragon de SpaceX (Space Exploration Technologies Corporation), Cygnus ne peut pas revenir sur la Terre et sera détruite après sa mission en retombant dans l'atmosphère.